Os Modal Verbs, em português, Verbos Modais, são verbos auxiliares, que possuem a função de alterar ou complementar o sentido original de um verbo principal dentro de uma frase, seja expressando ideias, capacidade, sugestões, conselhos, vontade, pedidos, obrigação ou proibição.

A estrutura dos Modal Verbs

Os Modal Verbs possuem algumas características importantes e essenciais para seu uso adequado. Como por exemplo, eles nunca serão flexionados, ou seja, não são alterados, apesar de terem pessoa, gênero ou número diferente. Entretanto, eles podem ser conjugados, ou seja, podem ter diferentes tempos verbais.

Os Modal Verbs também sempre estarão acompanhados de um verbo principal. Além disso, dentro da frase onde se encontram, os verbos principais sempre estarão no infinitivo e desacompanhados da preposição to. Assim como nos exemplos abaixo:

I could ride a bike. (Eu conseguia andar de bicicleta.)

He might come. (Ele talvez venha.)

As diferentes semânticas de Modal Verbs

Existem vários Modal Verbs que possuem semânticas completamente diferente umas das outras. E, para melhor compreensão, os separei de acordo com o sentido que cada um expressa.

Probabilidade

Provavelmente a categoria mais conhecida dos Modal Verbs é a que expressa sentido de probabilidade. Cujos principais são: aqueles que expressam certeza absoluta (must, can’t) e aqueles que expressam incerteza absoluta (might, may, could). Perceba isso na tabela abaixo:

Modal VerbTradução mais comumExemplo
mustter queI must go now. (Eu tenho que ir agora.)
can’tnão pode serShe can’t have lied to me. (Ela não pode ter mentido para mim.)
mighttalvezSue might come to the party. (Sue talvez venha na festa.)
maytalvezSue may come to the party. (Sue talvez venha na festa.)
couldpoderiaHe could sleep for a hole day. (Ele poderia dormir por um dia inteiro.)

Estes Modal Verbs também podem ser usados no conhecido tempo verbal Present Perfect (Presente Perfeito), antes do auxiliar have acompanhado de verbo principal no Past Participle (Particípio Passado). Veja alguns exemplos:

Modal VerbExemplo Present Perfect
mustHe must have been to London. (Ele deve ter ido à Londres.)
can’tShe can’t have passed the test. (Ela não pode ter passado na prova.)
mightI might have eaten something rotten. (Talvez eu tenha comido alguma coisa estragada.)
mayHis car may have broken on the way. (O carro dele talvez tenha quebrado no caminho.)
couldThey could have been more gentle. (Eles poderiam ter sido mais gentis.)

Necessidade, Obrigação e Proibição

Quando há necessidade de expressar necessidades, obrigações ou proibições, também utilizamos os Modal Verbs. Os mais famosos possuidores dessa semântica são: must, have to e seus respectivos negativos, mustn’t e don’t have to. Perceba como os utilizamos na prática:

Modal VerbTradução mais comumExemplos
must  dever, ter que, é obrigatórioThey must follow the rules. (Eles devem seguir as regras.)
have toprecisar, é necessárioI had to work last night. (Eu precisei trabalhar ontem à noite.)
mustn’tnão pode, é proibidoYou mustn’t smoke in here. (Você não pode fumar aqui.)
don’t have tonão precisa, não é necessárioWe don’t have to work today. (Não precisamos trabalhar hoje.)

Conselhos e Sugestões

Para dar conselhos ou sugestões a alguém, também usamos os Modal Verbs. Dentro desta categoria, os principais são: should e ought to. Apesar de possuírem o mesmo sentido, o ought to é usado em lugares mais formais, enquanto o should é usado em contextos mais informais. Veja alguns exemplos:

Modal VerbTradução mais comumExemplos
shoulddeveria/poderiaThey should break up. (Eles deveriam terminar.)
ought todeveria/poderiaYou ought to see a doctor. (Você deveria ver um médico.)

Assim como os Modal Verbs com semântica de probabilidade, o should e o ought to também são muito utilizados com o Present Perfect (Presente Perfeito), ou seja, antes do auxiliar have + o verbo principal no Participle Past (Particípio Passado). Veja alguns exemplos na tabela abaixo:

Modal VerbExemplo Present Perfect
shouldYou should have woken up earlier. (Você deveria ter acordado mais cedo.)
ought toThey ought to have told us. (Eles deveriam ter nos contado.)

Habilidade, Capacidade

Para expressar habilidade e capacidade de alguém em cima de algo, usamos o Modal Verb can e seu particípio, could. Por muitas pessoas confundirem os dois, vamos falar sobre cada um deles separadamente:

Can

Utilizamos o can, quando falamos sobre uma habilidade que possuímos, algo que podemos fazer no presente. Veja:

Sam can play the piano. (Sam consegue tocar piano.)

We can’t do this. (Não podemos fazer isso.) – Can’t é a mesma coisa que cannot, ou seja, o utilizamos quando não é possível fazer algo.

Quando fazemos uma pergunta a respeito de alguma habilidade ou uma possibilidade, não utilizamos o do, já que os Modal Verbs são verbos auxiliares. Então, a estrutura da frase fica assim:

Can you play the piano?

Could

O could possui a mesma semântica que o can, visto anteriormente. A única diferença entre os dois é que o can se encontra no presente, já o could está no passado. Perceba a diferença:

Last year I couldn’t speak English. Now I can. (Ano passado, eu não conseguia falar inglês. Agora eu consigo.) – Usamos o couldn’t quando não possuíamos a capacidade de fazer algo, como o can’t, no presente.

O Modal Verb could, assim como o should e o ought to, pode ser usado como auxiliar no tempo verbal chamado Present Perfect. Veja o exemplo:

I could have called her yesterday. (Eu poderia ter ligado para ela ontem.)

Solicitação, Permissão

Existem quatro Modal Verbs que são utilizados para pedir um favor, uma autorização. Eles também são utilizados para responder esses pedidos. Todos que são classificados nessa categoria possuem o mesmo sentido e a mesma tradução. Porém, em contextos informais, utilizamos can, e em contextos mais formais, utilizamos os outros três, could, may e would. Perceba a diferença entre eles:

Modal VerbTradução mais comumExemplos de perguntas
canpoderCan I go to the cinema? (Eu posso ir ao cinema?)
couldpoderCould you be more respectful? (Você poderia ser mais respeitoso?)
maypoderMay I sit here? (Eu posso sentar aqui?)
wouldpoderWould you open the window? (Você poderia abrir a janela?) 

Porém, para responder um pedido usando esses Modal Verbs, apenas utilizamos o can e o may. Perceba como ficariam as respostas da pergunta acima:

PerguntaResposta AfirmativaResposta Negativa
Can I go to the cinema?Yes, you can.No, you can’t.
May I sit here?Yes, you may.No, you may not.

Would + like

Quando queremos oferecer, pedir algo ou convidar alguém, utilizamos o Modal Verb would com o verbo like, sempre no infinitivo. Juntando esses dois, podemos fazer diversos pedidos. Veja alguns exemplos:

Would you like to have dinner with me? (Gostaria de jantar comigo?)

I would like a sandwich, please. (Eu gostaria de um sanduíche, por favor.)

Lembre-se que usamos would + like, quando estamos oferecendo, ou pedindo algo, e não perguntando se a pessoa gosta ou não daquilo. Para isso, usamos do + like. Perceba a diferença:

Do you like chocolate? (Você gosta de chocolate?)

Would you like a chocolate? (Você gostaria de um chocolate?)